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Ballenas en Costa Rica

La observación de ballenas se ha convertido en una actividad de ecoturismo muy popular en Costa Rica. Durante la mayor parte del año, las grandes ballenas jorobadas se pueden ver a lo largo de la costa del Océano Pacífico, de norte a sur. Una de las mejores zonas para ver ballenas es Bahía de Coronado, frente a Uvita de Osa, Bahía Drake, Golfo Dulce, toda la Península de Osa y Dominical. Las ballenas jorobadas de las costas frías de Norte América viajan al sur para tener sus crías durante el invierno y los de la región de América del Sur y la costa de Chile vienen al norte en su tiempo de parir y crianza también. Las ballenas jorobadas son las ballenas más comunes que se observan, sin embargo, otras especies también se encuentran, tales como Ballenas Piloto, Orcas Falsas, Orcas y muchas especies de delfines. Con suerte, se puede ver hasta 20 ballenas en un grupo grande, así como ejemplares saltando, moviendo la cola y jugando.

Los cetáceos son mamíferos que se han adaptado muy bien a vivir completamente en el agua, tanto marina como agua dulce. Pero no son los únicos, también tenemos a las nutrias, a los Leones Marinos, Focas, Osos Polares, Hipopótamos y Manatí, pero los cetáceos tienen la característica junto con los Manatí, de que nunca llegan a tierra firme por su propia voluntad, con excepción de dos especie que llegan a vararse intencionalmente por un tiempo limitado para capturar peces u otros mamíferos marinos, estas especies son las Orcas, Orcinus orca y los delfines bufeos, Tursiops truncatus (Hoyt, 1993). Los cetáceos evolucionaron hace más de millones de años. Su ancestro fue un mamífero terrestre, el Pakicetus, tenia un parecido a un perro, solo que con pesuñas en lugar de garras, que se alimentaba en el agua, por lo cual su cuerpo fue evolucionando hasta ser un mamífero totalmente adaptado al agua (Chadwick, 2001). Los cetáceos como mamíferos que son, muestran ambos sexos, en algunas especies es difícil saber cual es la hembra o el macho, ya que los órganos reproductores son internos. Estos se encuentran en la parte post-ventral. Los machos poseen dos aberturas que corresponden al ano y los órganos genitales (de atrás hacia adelante). En las hembras externamente son visibles; lo sacos en donde estan las glándulas mamarias, que se encuentran a ambos lados de la abertura genital. Estos animales tienen diferentes formas de cortejo según sea su especie. En los Misticetos las hembras y los machos viajan separadamente y se encuentran en los lugares de reproducción que en muchos casos son en los trópicos. Estos animales recurren a muchas estrategias de conquistas, como son los cantos en el caso particular de la Ballena Jorobada Megaptera novaelglidae, y las luchas por el la aceptación de las hembras. También tenemos que la mayoría de las hembras se reproducen con varios machos o los machos con varias hembras. Dentro de los odontocetos que en su mayoría son gregarios, en los grupos se encuentran tanto hembras como machos adultos, juveniles y crías, los cuales andan juntos o en grupos separados dependiendo de la especie u organización social y en la mayoría de los casos están emparentados entre si, como en el caso de las Orcas Orcinus orca, Cachalotes Physeter macrocephala y Ballenas Piloto de aletas largas Globicephala macrorhinchus ; pero durante la época de reproducción se unen a otros grupos o los machos adultos se unen a grupos de hembras, como en el caso de los Cachalotes Physeter macrocephala. Durante la copulación, usualmente la hembra y el macho juntan sus genitales poniéndose ambas zonas ventrales juntas. En algunos estos actos duran horas en otros segundos, pero en la mayoría son un misterio. En los delfines parte del comportamiento social es practicar este mecanismo entre machos jóvenes o entre cría y madre. Los cetáceos al ser mamíferos marinos requieren que la cría al nacer pueda respirar lo antes posible, por lo tanto las crías nacen asomando la cola y por ultimo la cabeza, caso contrario a los mamíferos terrestres. De esta forma la cría mantiene la cabeza dentro de la madre antes de salir. Cuando la cría ha salido por fin puede nadar hacia arriba y respirar rápidamente, en la mayoría de los casos es ayudado por la madre u otra hembra. Si no fuera de esta manera la cabeza estaría afuera en el agua hasta que salga el resto del cuerpo y podría morir ahogada. Durante sus primeros años los cetáceos se alimentan de la leche materna que es rica en grasa, al no poseer labios, la madre lo que hace es expulsar la leche, la cual no se disuelve en el agua por ser muy grasosa. Los cetáceos se alimentan de peces, plancton, calamares u otros organismos marinos incluidos otros cetáceos. Según sea la especie tienen diferentes maneras de alimentarse. Los misticetos los cuales no utilizan la eco- localización, utilizan otras formas, por ejemplo la Ballena Gris Eschrichtius robustus se alimenta demicroorganismos en el fondo lodoso, por lo que utiliza una técnica llamada de arrastre. Estos misticetos poseen las barbas máscortas, por lo cual les es más fácil arrastrarse en el lodo marino en busca de organismos. La familia Balaenidae, de las Ballenas Francas: Eubalaena australis y Eubalaenaglacialis y la Ballena de Groenlandia Balaenamysticetus, se alimentan nadando con su boca abierta, la cual es de gran tamaño, estas ballenas tienen las barbas más largas de todos los misticetos, llegan a medir hasta 3 metros de longitud. En el caso de la familia Balanopteridae, estos tienen muchos pliegues gulares ( en la garganta) que les amplia su volumen de alimentación. Estos rorcuales o ballenas comunes, primero identifican un grupo de plancton o de peces y nadan hacia ellos, para posteriormente capturarlos entre sus barbas, pero la Ballena Jorobada Megapteranovaeangliae tiene también otro mecanismo que se llama “trampa de burbujas”, en donde un grupo de ellas se sumergen bajo un banco de peces y nadan al rededor de este, soltando una cantidad de burbujas en donde los peces quedan atrapados, provocando que naden hacia la superficie. El diámetrode esta “trampa de burbujas” llegan a medir30 metros y cada uno del grupo toma su oportunidad para nadar con la boca abierta hacia arriba, atrapando todos los peces que les sean posibles. Esta técnica es la única en donde participan varios individuos de mysticetus y trabajan como grupo. Los Misticetos pueden comer por día hasta 6 toneladas de alimento. Mientras que los odontocetos se alimentan al contrario que sus primos, utilizando su ecolocalización y cazan una por una sus presas, ya sea peces u organismos marinos y hasta otros mamíferos marinos en los cuales se incluyen a los mismos cetáceos, como es el caso de las Orcas, Orcinus orcalos cuales cazan en grupos familiares y se alimentan de peces, focas u otras ballenas o delfines. Las Orcas dependiendo si son nómadas o residentes tienen diferentes estrategias de caza, los delfines también se alimentan en grupos y utilizan mucho su ecolocalización. Tenemos el más grande de los odontocetos como es el Cachalote, Physeter macrocephalus el cual se alimenta de calamares gigantes, su alimento favorito y para poder cazarlo debe de nadar hacia grandes profundidades, algunas veces hasta los 3000 metros, en donde encuentra al calamar. Para esto posee en su cabeza una gran cantidad de espermaceti que es una sustancia grasosa que ellos pueden solidificar y utilizarlo como una pesa para bajar o transformarlo a líquido para subir como en un globo. Esto lo logran reduciendo u aumentando a voluntad la velocidad de circulación de sangre en su cabeza. Los misticetos hacen sonidos de baja frecuencia que parecen cantos, en donde las más famosas son las canciones de los machos de Ballena Jorobada Megapteranovaeangliae, también pueden utilizar los saltos en donde también las Jorobadas sonl as mejores, de esta forma pueden mostrar donde están. Esto no es 100% comprobado, a que también lo hacen para quitar separásitos o para ahuyentar a otros. En los odontocetos los sonidos son más complejos y es donde se ha estudiado mas, debido a que son muy sociables, con los chillidos, cantos y silbidos, ya que debend e trabajar en grupo y mantenerse siempre unidos, sea para cazar o defenderse. Las madres al nacer su cría les llaman utilizando un sonido específico, el cua lutilizara para distinguirlo de los demás, algo así como el “nombre”. Los odontocetos utilizan un complejo sistema sensorial, llamado ecolocalización en donde emiten sonidos de alta frecuencia por medio del melón (protuberancia de la cabeza) y las ondas al chocar con una superficie se devuelven y las recibe por medio de la mandíbula inferior, la cual la transmite al cerebro toda la información, como tamaño y forma. El mismo sistema se ha utilizado para los sonares en los submarinos y en barcos, además del ultrasonido que se hacen en mujeres embarazadas. Recuerde que es sumamente importante no causarles ningún estrés o poner en peligro nuestras vidas o las de los cetáceos y sus crías. Recordemos que las ballenas vienen a Costa Rica a tener sus crías y a reproducirse por eso es que debemos de tener mucho cuidado ya que su comportamiento no es igual al que vemos muchas veces en programas de televisión. Ellos necesitan tener su espacio, por lo cual debemos de respetarlos. En nuestra costa pacifica es mas frecuente verlos en el caso de la ballenas en los meses de enero a marzo y de junio a setiembre. Los delfines se pueden observar durante todo el año. Las ballenas Jorobadas del pacifico norte, generalmente pasan la época de invierno enaguas mas calidas cerca del trópico, en tres áreas principales, las aguas cerca de México, Hawai y Japón. Estos movimientos son parte del ciclo anual de la mayoría de las ballenas de barbas en donde pasan el verano en las áreas de alimentación en aguas frías y en e l invierno migran hacia las aguas tropicales donde ellos se reproducen y tienen sus crías. Estudios hechos por la organización Cascadia Research de Olympia, Washington, en1988 en donde habían determinado que la poblaciones de ballenas Jorabadas de California estaban utilizando otras áreasde reproducción y por referencia de cuatro fotografías mandadas desde Costa Rica fue que descubrieron que tres de ellas eran de ballenas de California y así fue que decidieron investigar a Costa Rica como una nueva área de reproducción y de nacimiento de crías. Durante sus observaciones pudieron encontrar Delfín Manchado (Stenella attenuata) Delfín Nariz de Botella (Tursiopstruncatus) Falsas Orcas (Pseudor cacrassidens), en aguas del pacifico sur de Costa Rica. En febrero de 1997 observaron un grupo pequeño de Orcas (Orcinus orca) cerca de la Isla del Caño. Desde enero y febrero de 1996 a 1999se han identificado más de 35 ballenas individualmente en el sur de Costa Rica, Bahía de Drake, Isla del Caño y Panamá, 30de estas han sido identificadas en el norte de California para un (86%) lo que confirma la importancia de este estudio y de Costa Rica como área de reproducción y de crianza de la ballenas Jorobadas. Todas las observaciones hechas por Cascadia han iniciado en la tercera semana de enero hasta la última de febrero; pero esto no quiere decir que solamente en esa época se pueden observar ballenas, ya que como ellos lo expresan las ballenas empiezan su migración en la época de invierno del norte de California que inicia en noviembre. Actualmente la bióloga Laura May-Collado, Frank Garita y el fotógrafo Marco Tulio Saborio, forman parte del grupo de investigación en Costa Rica. Otro punto a resaltar es la mas reciente información expuesta en el ultimo Congreso Internacional de Cetáceos en Vancouver, Canadá, en donde biólogos de Cascadia y Laura May-Collado en representación de los costarricenses, presentaron su investigación sobre Costa Rica como destino de cría y reproducción de ballenas jorobadas del norte de California y de las ballenas de la Antártica. En donde se logro por primera vez, acoplar la fotografía de tres diferentes aletas caudales de ballenas jorobadas tomadas por Marco Tulio Saborio en el Golfo Dulce y San Pedrillo de Corcovado; con tres fotografías de as mismas ballenas tomadas en la Antártica, lo cual significa la migración de mas distancia recorrida por un mamífero actualmente, para venir a reproducirse y a criar a su descendencia. Esto es muy importante a nivel científico ya que ahora Costa Rica es reconocida a nivel mundial después de esta información. Costa Rica posee costa a ambos lados del territorio nacional. La costa Pacifica y la costa Caribeña. Esto hace de Costa Rica un país con gran riqueza marina, aunque no tenga grandes arrecifes posee una gran diversidad de grupos. Uno de esos grupos no es precisamente de peces, sino de mamíferos marinos, los cetáceos. En Costa Rica los cetáceos representan el tercer grupo de mamíferos con más especies en nuestro país, después de los murciélagos y de los roedores (Rodríguez. 1998). Los podemos encontrar en ambas costas, algunos son visitantes frecuentes, otros son residentes. Un problema lamentable es la falta de información e investigación de los mismos en nuestro país. Los primeros estudios fueron realizados en 1995. Con la ecología del Delfín Nariz de Botella (Tonina o bufeo) Tursiops truncatus y Delfín Manchado Stenella attenuata en el Golfo Dulce e Isla del Coco, estudió hecho por el biólogo Mexicano Alejandro Acevedo Ese mismo año 1995 el Cascadia Research de Olympia, Washington con algunos colaboradores costarricenses, inicio el estudio de la migración de la ballena Jorobada (Yubarta) Megaptera novaeangliae, en el Pacifico costarricense. Posterior a estos estudios en 1998 la Bióloga costarricense Laura May-Collado inicia sus estudios en el Golfo de Papagayo con Delfines Manchados y Nariz de Botella. Debido a que los estudios de cetáceos liderados por costarricenses son escasos; nuestra legislación tiene un vació respecto a la investigación y protección de los cetáceos. Una de las causas por la cuales no existe reglamentación, puede ser el hecho de que muchas personas no saben que ellos son parte de nuestra riqueza natural y creen que solo en los países de Norteamérica se pueden observar. Por eso, una de nuestras metas es educar al público en general para que sean ellos los que inicien la protección de los cetáceos, pero para ello necesitamos conocer a estos animales y ver los beneficios de su protección.

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